L’Habitat ailleurs: L’Afrique australe

En Afrique australe, les traditions de construction datant de la préhistoire survivent à l’ombre des structures de haute technologie. Les modèles de construction reflètent des superpositions et des interactions culturelles complexes. Les principales périodes sont différenciées par le matériau de construction caractéristique de leur époque.

Les petits gravats, utilisés seuls ou ajoutés à de l’herbe et de l’argile, composent les premiers abris brise-vent connus, un type encore utilisé au Kalahari par exemple. Ils datent de la période du Pléistocène supérieur.

Par la suite, de petites structures en pierres en forme de dôme ont été construites assez densément sur les hauts plateaux jusqu’en 1820, probablement en réponse à la déforestation.

Les grosses structures sont rares; les guerres tribales semblent avoir retardé le développement d’édifices monumentaux. 

Alors que l’arrivée de la tradition de la pierre a été établie bien avant l’an 1000 après JC et que des essais sporadiques d’une certaine habileté ont été réalisés de temps à autre en réponse à des besoins défensifs, le seul monument de pierre impressionnant connu à ce jour est le Grand Zimbabwe, qui est toujours un centre religieux majeur de nos jours. La Grande enceinte (le temple elliptique) est la plus grande et la mieux conservée des ruines. 

Avec une circonférence de 243 m, le mur contenant 18 000 m3 de maçonnerie est la plus grande structure unique subsistant en Afrique après les pyramides. La période de construction la plus intensive s’est produite après 1400 après JC, impliquant une main-d’œuvre estimée à 400 personnes sur une période de huit mois. 

Si les structures en pierre suggèrent une population dense et une économie arable, la phase suivante, un mode de vie pastoral, reflète l’utilisation habile d’une grande variété de végétaux, conduisant à des réalisations spectaculaires comme le plafond de Tembe Tonga.

L’herbe et l’argile, les matériaux les plus périssables, sont devenues les principales ressources de construction. Dans des contextes favorables, une technologie de l’herbe a évoluée, produisant une ruche domiculaire sophistiquée, des structures aux normes de confort élevées, magnifiquement conçues et offrant un abri adéquat aux générations qui les ont construites. Là où les pâturages ont perdu de leur qualité, on a davantage utilisé les garrots et les gaules, principalement pour les murs; et dans les climats très secs, l’argile était utilisée partout, à l’exception des toitures coniques. Des formes hybrides d’une grande ingéniosité se trouvent dans les contreforts du Drakensberg au Cap. 

Alors que l’ordre social se développait, par exemple sous le régime militaire de Shaka Zulu, des villes entières de dômes végétaux, géométriquement planifiées, pouvaient être érigées (et rasées) en peu de temps. Dans les régions semi-désertiques, l’assainissement n’est pas un problème et les agglomérations denses de structures herbeuses et argileuses fonctionnent assez efficacement. Lorsque les conditions de paix le permettaient, les décorations sur les murs d’argile se développaient proportionnellement à la richesse.

La technologie de la chaux et de l’argile, avec son imperméabilité supérieure et ses caractéristiques durables, a été introduite par les colons européens. L’effet a été d’étendre les capacités de construction en argile et en moellons à l’érection de structures palladiennes, dont certaines ont survécu en bon état pendant trois siècles. Parmi celles-ci, la plus ancienne est également le plus monumentale est le Château, construit en 1665 au Cap. La facilité avec laquelle ce type de structure pouvait être modifié et étendu a laissé peu de choses intactes: l’ancien noyau est souvent contenu derrière des façades d’époques ultérieures.

En raison de la petite population, un seul patron ou un seul exemple construit a exercé une influence considérable. Un gouverneur autocratique, WA van der Stel, a construit une ambitieuse villa palladienne, Vergelegen(1701) dans un cadre semblable à Versailles; l’idiome et le style de vie de la construction aristocratique ont été communiqués à la communauté agricole locale qui a ensuite construit (et vécu) comme des patriciens vénitiens. 

Les bourgeois hollandais ont rendu la tradition palladienne au service des besoins bourgeois, en l’adaptant aux toits de chau